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En busca de una vacuna universal contra la gripe

17/02/2012
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Isabel Molina

Supongo que a James Phipps le daban miedo las agujas, como a casi todos los niños.

Y lo que es seguro es que no sospechaba que, tras el breve pinchazo recibido en 1796, pasaría a la historia como la primera persona vacunada contra la viruela. Afortunadamente con éxito.

Edward Jenner, médico rural, había observado que las mujeres dedicadas a ordeñar vacas no parecían contraer el temido virus de la viruela, aunque eso sí, enfermaban de una variante mucho más benigna de la enfermedad, la viruela vacuna. Su curiosidad científica le llevó a probar su teoría con un niño de tan sólo 8 años: tomó una muestra de viruela vacuna de una granjera enferma y se la inoculó al pequeño James. Éste, evidentemente, contrajo la enfermedad. Pero una vez recuperado, Jenner le inoculó el virus de la viruela humana, letal. Sorprendentemente, todos vieron que James no enfermaba.

Aunque inocular la enfermedad en individuos sanos era un práctica relativamente común, el experimento de Jenner supuso un giro de vital importancia en el desarrollo de vacunas, ya que dio con la clave para evitar la altísima mortalidad: era más efectivo no introducir un virus intacto, sino alguna variante modificada que tuviera rasgos comunes con la enfermedad contra la que se quería luchar.

Desde entonces la investigación en el desarrollo de vacunas no ha cesado. En el camino se han conseguido mantener a raya a enfermedades como el sarampión, la rubeola, la poliomelitis o el tétanos. La lista es grande, pero afortunadamente sigue aumentando.

Hace unos meses conocíamos el trabajo del laboratorio del doctor Mariano Esteban y su equipo, del Centro Nacional de Biotecnología, que llevan más de 10 años intentando desarrollar una vacuna eficaz contra el VIH.  El resultado parece muy prometedor y el estudio ya se encuentra en fase clínica II.

El por qué resulta tan difícil encontrar vacunas realmente eficaces para algunas enfermedades no es una cuestión fácil de responder. En algunos casos nuestro sistema inmunológico no es capaz de procesar la información contenida en un virus completo y no puede desarrollar una estrategia de lucha eficaz. Por esto desde hace tiempo se buscan vacunas que contengan partes del virus que se quiere combatir, de forma que nuestro sistema inmune responda mejor y además se evite la posibilidad de contraer una enfermedad grave que previamente no se tenía.

Nunca hay que subestimar a un virus, porque sus estrategias para sobrevivir no se quedan atrás con respecto a las nuestras. Es lo que ocurre con el virus de la gripe, una enfermedad que según la Organización Mundial de la Salud provoca la muerte de entre medio millón y un millón de personas al año. Una cifra que desde luego, llama la atención. En este caso, la alta variabilidad del virus hace que cada año haya que modificar las vacunas existentes y que incluso a veces nos encontremos con variantes del virus difíciles de detener.

Imagen de microscopía electrónica del virus de la gripe Por ello, también bajo la dirección de Mariano Esteban, se investiga para conseguir una vacuna universal de la gripe, que en un futuro permita vacunarse una única vez. La clave reside en encontrar algunos péptidos (proteínas pequeñas) que no varían entre las distintas cepas y contra los que iría dirigida la vacuna. Nos lo cuentan ellos mismos en el programa Salud Biotec nº2.

Los virus se silencian sí, pero no desaparecen sin más. En un momento en el que la vacunación de niños está descendiendo de forma preocupante, deberíamos acordarnos de que vacunarnos no es sólo una opción personal, sino que existe también una responsabilidad social, porque no hacerlo puede dar lugar al resurgimiento de enfermedades que creíamos cosa del pasado. De ese pasado no tan lejano en el que un tal James Phipps, nos regaló sin saberlo (no sabemos si a cambio de algo) un pequeño gesto tan grande, que cambió la medicina para siempre.

*Más información: http://www.nature.com/nm/journal/v18/n2/full/nm.2612.html
Imagen: http://www.flickr.com/photos/sanofi-pasteur/

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